Kann ein globales Abkommen die Plastikflut stoppen?

2018 durchlief die Kunststoffindustrie einen tiefgreifenden Wandel: China führte das National Sword-Programm ein und verbot den Import der meisten Kunststoffabfälle. Seit 1992 hat das Land 45 Prozent des weltweiten Plastikmülls absorbiert. Es ist jetzt fertig. Über Nacht wurde der weltweite Kunststoffverkehr neu organisiert, indem das endgültige Abfallziel nach Malaysia, Vietnam, Thailand, Indonesien und Indien verlegt wurde. Die Covid-19-Pandemie und der Krieg in der Ukraine haben die Produktion und den Transport von Kunststoff weiter erschwert. Und Länder, die plötzlich mit Plastikmüll überschwemmt werden, weil sie nicht über die Möglichkeiten verfügen, ihn zu verarbeiten, führen oft Beschränkungen ein, deren Durchsetzung fraglich bleibt.

Der illegale Handel mit Plastik nimmt zu

Vor dem Hintergrund dieser Lücke spielt laut der internationalen Polizeibehörde Interpol die organisierte Kriminalität eine zunehmende Rolle im illegalen Plastikmüllhandel. Das macht es noch komplizierter, Daten zu sammeln. Kunststoffe werden unsachgemäß deklariert, versteckt oder so kompliziert verschickt, dass sie nicht erfasst werden können. Auf diese Weise ist CO signifikant2-Plastik-Fußabdruck um ein Vielfaches erhöht.

Um dieser Welle Einhalt zu gebieten, wurde 2019 das Basler Übereinkommen über die Kontrolle der grenzüberschreitenden Verbringung gefährlicher Abfälle und ihrer Entsorgung (oder Basler Konvention) verschärft. Plastik gilt laut Resolution als gefährlicher Abfall, der nachverfolgt und dokumentiert werden muss. Eine der Schwächen des Abkommens ist, dass die Vereinigten Staaten mit ihren großen Mengen an Plastikmüll nicht zu den Unterzeichnern gehören. Innerhalb der Staatsgrenzen stuft die US-Umweltschutzbehörde Kunststoff als festen Siedlungsabfall und nicht als gefährliches Material ein, sodass nur eine minimale Nachverfolgung erforderlich ist. Es gibt jedoch einen Trend, Plastik als giftig einzustufen, in Anlehnung an die Basler Konvention und Länder wie Kanada, die sich letztes Jahr geändert haben. Bauabfall aus Kunststoff wird ebenfalls nicht in die Bilanzierung einbezogen.

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Bei aller Unklarheit füllen lokale Aktivisten manchmal Datenlücken. Dazu gehören zum Beispiel Menschen, die entdeckten, dass eine scheinbar Papiersendung, die in einem Hafen in Ost-Java, Indonesien, ankommen sollte, in Wirklichkeit in Plastik eingewickelt war. Dies ist nur eines von vielen Beispielen, die bei einer Presseveranstaltung im Juni angesprochen wurden, bei der das gemeinnützige Basler Aktionsnetzwerk (BAN) seinen Bericht über das erste Jahr seit der Verschärfung des Basler Abkommens vorstellte. Der Plastik- und Giftwächter von Seattle zieht ein düsteres Fazit. BAN-Gründer und CEO Jim Puckett berichtet, dass sich eine Reihe von Staaten geweigert haben, die neuen Regeln umzusetzen oder durchzusetzen. Die Verletzung, sagte er, „bedroht die Integrität der Vereinbarung“.

„In Afrika gibt es bereits einen regelrechten Plastik-Tsunami“Leslie Adogame, Geschäftsführerin einer nigerianischen Denkfabrik

Die fehlerhafte Lieferung nach Indonesien ist nur ein Hinweis auf die Plastikflut, die das Land heimgesucht hat. Die Menge an Plastikmüll, die der Inselstaat importiert, wird sich 2021 im Vergleich zu 2020 mehr als verdoppeln. Südostasien ist nur eine von vielen Regionen, die im Plastikmüll ertrinken, was zu einem globalen Ungleichgewicht bei der Umweltverschmutzung führt. Dies gilt für den gesamten Lebenszyklus von Kunststoffen – von der Öl- und Gasförderung über die Standortwahl für Fabriken bis hin zur Abfallwirtschaft. „In Afrika gibt es bereits einen regelrechten Plastik-Tsunami“, sagt Leslie Adogame, Geschäftsführerin des Think Tanks „Sustainable Research and Action for Environmental Development Nigeria“ in der Metropole Lagos.

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Die Länder, die Kunststoffabfälle erhalten, sind in der Regel nicht die Länder, in denen der Kunststoff hergestellt oder verwendet wird. Und viele Länder am Ende der Kunststoffrecyclingkette haben nicht die Kapazitäten, Zollbeamte auszubilden oder moderne Recyclinganlagen zu bauen. So wurde “Afrika zu einer Müllhalde”, sagte Adogame. Ähnliche Geschichten über den sogenannten Müllkolonialismus kommen aus Südostasien und Lateinamerika. All dies verstärkt die Unsicherheit darüber, wo Plastik landet.

Diese Einschränkungen zeigen sich auch bei der Datenerhebung. Laut Alexander Turra verfügt Brasilien beispielsweise nur über einen Bruchteil der US-Ressourcen zur Überwachung der Ozeane. Aber anstatt zu versuchen, alles im Detail zu messen, plädiert er dafür, Menschen zu schulen, um einfache Daten zu sammeln. Sind die Strände sauber, stark verschmutzt oder irgendwo dazwischen? Dieser Detaillierungsgrad ist bereits ausreichend.

In der Datenspur

Andere Experten stimmen zu: Angesichts der Verschärfung der Plastikverschmutzungskrise und der laufenden Bemühungen, Wissenslücken zu schließen, ist es wichtig, sich auf einige Schlüsselbereiche zu konzentrieren. „Es ist sehr wichtig, Prioritäten zu setzen“, sagte Margret Spring. „Dazu müssen wir die größten Schadstoff-Hotspots identifizieren.“

Gleichzeitig eröffnen technologische Fortschritte neue Möglichkeiten der Datenerfassung. Dazu gehören zum Beispiel GPS-Tracker auf Containerschiffen, die Plastikmüll transportieren, erklärt Jim Puckett. „Auf diese Weise kann der Abfall wirklich vollständig nachverfolgt werden“, sagte er. “Das ist die Zukunft.” Eine solche Nachverfolgung kann dazu beitragen, Verstöße gegen die Kunststoffabfallverordnung zu überwachen und das Wissen der Forscher darüber zu verbessern, wie sich Kunststoffe auf der ganzen Welt bewegen.

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Ein internationales Team unter der Leitung von Frauen und teilweise von der National Geographic Society finanziert, etikettierte 500-ml-PET-Flaschen mit Satelliten-Tags und versenkte sie im Ganges. Das Projekt wird 40 Standorte in ländlichen und städtischen Gebieten entlang des Flusses vor und nach dem Monsunregen untersuchen. Probennahmen ergaben, dass drei Viertel des vom Regen flussabwärts gespülten Abfalls aus Plastik bestand. Das Team und andere Forscher ließen mit Sensoren versehene Flaschen im Gangesdelta fallen und überwachten drei Monate lang, wie eine mehr als 2800 Kilometer entlang der indischen Küste zurückgelegt wurde. Im offenen Meer helfen GPS-Tracker jedes Jahr bei der Ortung von schätzungsweise 50 Millionen Kilogramm zurückgelassener, verlorener oder weggeworfener Fanggeräte. Auch dieser Abfall taucht nicht in der Bilanz der Plastikverschmutzung auf.

Andere Daten stammen von Sensoren auf Satelliten, Flugzeugen, Drohnen oder Schiffen. So suchen Forscher beispielsweise mit dem Satelliten Copernicus Sentinel-2 der Europäischen Union nach Meeresstaub, der sich auf der Meeresoberfläche ansammelt. Der Einsatz von Satellitenbildern und maschinellem Lernen zur Unterstützung solcher Ozeanexpeditionen steckt noch in den Kinderschuhen.

Forscher auf der ganzen Welt hoffen, dass die Dynamik rund um das globale Kunststoffabkommen dazu beitragen wird, dass aus unterschiedlichen Informationen ein kohärentes Bild entsteht, das dann als Leitplanke für die Politik dienen kann. Auch soll die Rechtsprechung flexibel bleiben für neue Erkenntnisse bei Kunststoffen.

„Wir verstehen bereits viele dieser Dinge. Die Regierungen der Welt müssen Prioritäten setzen und die Industrie muss bereit sein für Veränderungen“, sagte Chelsea Rochman. „Ich möchte nicht, dass uns das passiert Plastik auch nicht.”

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